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El gigante aeroespacial estadounidense Boeing lanzó el jueves su cápsula Starliner en un vuelo de prueba no tripulado clave a la Estación Espacial Internacional (ISS) después de años de fallas y fallas en el lanzamiento.

La misión Orbital Test Flight 2 (OFT-2) se lanzó a las 18:54 hora del este (22:54 GMT) desde el Centro Espacial Kennedy en Florida, con la nave espacial unida a un cohete United Launch Alliance Atlas V, dijo la transmisión, en vivo desde NASA.

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“El Starliner vuela al espacio sobre los hombros de Atlas”, dijo un portavoz de la agencia espacial estadounidense durante la transmisión.

El éxito de la misión es clave para restaurar la maltrecha reputación de Boeing después de un primer fracaso en 2019.

En esta ocasión, el intento de acoplarse a la ISS fracasó debido a errores de software que provocaron que se quemara demasiado combustible para llegar a su destino e incluso la posibilidad de destruir la nave en su reingreso.

Se planificó un segundo intento para agosto del año pasado, pero fue rechazado de la plataforma de lanzamiento para solucionar un problema con las válvulas que no abrían correctamente y la cápsula tuvo que ser enviada de regreso a la fábrica.

Boeing y la NASA reiteran que el drama ha quedado atrás.

“Es un gran momento”, dijo la administradora adjunta de la NASA, Pam Melroy, justo antes del lanzamiento. “Cuando construimos la estación espacial, realmente nos enfocamos en toda la ciencia asombrosa que podemos hacer en términos de innovación, y ahora tener una forma diferente de llegar allí nos hace más resistentes”.

La NASA tiene como objetivo certificar Starliner como el segundo servicio de “taxi” para astronautas a la ISS, un papel que SpaceX de Elon Musk ha estado cumpliendo desde el éxito de su misión de prueba de la cápsula Dragon en 2020.

– Día de Redención –

Ambas empresas recibieron 4.200 millones de dólares en pedidos generales para Boeing y 2.600 millones de dólares para SpaceX.

Boeing, con su historia centenaria, fue considerado por muchos como una apuesta segura frente a la prácticamente inexperta SpaceX.

Pero la compañía de Musk envió recientemente a su cuarta tripulación de rutina a la plataforma de investigación, mientras que los retrasos en el desarrollo de Boeing le han costado a la compañía cientos de millones de dólares.

Starliner estaba programado para acoplarse a la ISS unas 24 horas después del lanzamiento y entregar más de 500 libras de carga, incluidos alimentos y otros suministros como ropa o sacos de dormir, a la tripulación de la estación.

Su único pasajero es un maniquí llamado Rosie the Rocketeer, un juego de palabras con la estrella de la campaña de reclutamiento de EE. UU. de la Segunda Guerra Mundial, Rosie the Riveter, cuyo trabajo es recopilar datos de vuelo con censura sobre lo que la gente debería experimentar.

“Estamos un poco celosos de Rosie”, dijo el astronauta de la NASA Mike Fincke, quien se espera que esté entre los primeros tripulantes seleccionados para una misión de demostración si OFT-2 tiene éxito.

La cápsula pasará entre cinco y 10 días en el espacio antes de desacoplarse y regresar a la Tierra para aterrizar en paracaídas en el desierto del oeste de los Estados Unidos.

La NASA considera necesario contar con un segundo proveedor para viajes a órbita terrestre baja en caso de que haya problemas con SpaceX.

“Es realmente crítico para nosotros avanzar para tener dos vehículos de rutina tripulados que puedan transportar pasajeros hacia y desde la ISS”, dijo a los periodistas Dana Weigel, subdirectora de programas de la ISS.

TFA

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